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Comprendre les cheveux

Constitués d’environ 80 % de kératine, 10 % d’eau et 5 à 10 % de pigments et lipides, nos cheveux se renouvellent spontanément tout au long de la vie suivant un cycle immuable. Leur partie visible, dont nous apprécions la brillance et la souplesse, est pourtant biologiquement morte : c’est par la racine insérée dans le cuir chevelu, seule partie vivante du cheveu, que notre chevelure s’allonge.

La structure des cheveux
Comme les ongles et les poils, les cheveux sont composés principalement de kératine, une substance protéique dure et fibreuse. Une chevelure normale compte 120 000 à 150 000 cheveux, soit environ 250 cheveux par cm2 de cuir chevelu, d’un diamètre moyen de 50 à 100 micromètres. Les cheveux se composent de deux parties :
La racine ou bulbe pileux, partie vivante du cheveu, est insérée dans un follicule pileux. C’est là que sont produits les kératinocytes qui constituent le cheveu, ainsi que la mélanine qui le colore.
La tige, partie visible du cheveu mais biologiquement morte : elle est en effet constituée de cellules mortes emplies de kératine. La tige elle-même est structurée en trois couches concentriques :
La moelle, substance molle située au cœur de la tige, constituée de cellules sans noyau agglomérées.
Le cortex, qui enveloppe la moelle et se compose de deux types de fibres de kératine, horizontales et verticales, qui confèrent au cheveu sa souplesse et sa solidité.C’est également dans le cortex que se situent les pigments de mélanine qui donnent sa couleur au cheveu.
La cuticule, couche la plus externe des cheveux, formée d’écailles de kératine posées les unes sur les autres à la manière des tuiles sur un toit. Les cheveux sont recouverts d’une couche grasse de sébum, produit par la glande sébacée insérée dans chaque follicule pileux. Cette substance indispensable à leur bonne santé les protège, les nourrit et leur assure souplesse et brillance.
La couleur des cheveux
La couleur des cheveux provient de la mélanine, un pigment naturel produit par des cellules appelées mélanocytes situées dans la racine. Il existe deux types différents de mélanine : le premier (eumélanine, brun à rouge) est responsable des cheveux bruns à noirs, tandis que le second (phaéomélanine, rouge à jaune) colore les cheveux blonds à roux.
Suivant la quantité de mélanine présente dans le cheveu, sa teinte est plus ou moins soutenue. La couleur des cheveux est inscrite dans le code génétique de chacun d’entre nous, mais des facteurs extérieurs (soleil, sel…) peuvent contribuer à éclaircir la chevelure. Avec l’âge, les mélanocytes s’épuisent et se raréfient. On voit alors apparaître des cheveux gris ou blancs, presque dépourvus de mélanine.
Le cycle de vie des cheveux

cycle_cheveux
Tout au long de la vie, nos cheveux poussent, tombent et repoussent. Ce cycle de renouvellement est programmé dès la naissance : chaque follicule pileux est en effet capable de produire environ 15 cheveux successifs, puis il stoppe son activité et meurt. La croissance des cheveux n’est pas continue, mais se déroule suivant trois phases successives :
La phase anagène, qui dure de 3 à 7 ans, durant laquelle le cheveu pousse d’environ 0.3 mm par jour (soit 1 cm par mois). De nouveaux kératinocytes sont produits au niveau du bulbe pileux et repoussent les plus anciens vers l’extérieur, allongeant ainsi le cheveu.
La phase catagène, qui dure de 3 à 4 semaines, pendant laquelle les kératinocytes du bulbe pileux dégénèrent puis meurent. Le bulbe remonte alors lentement vers la surface du cuir chevelu.
La phase télogène, qui dure 3 à 4 mois : le cheveu tombe naturellement puis intervient une période de latence durant laquelle rien ne se passe, avant le début d’un nouveau cycle. Malgré ces différentes phases que traversent tous nos cheveux, notre chevelure conserve une densité visible constante (en dehors des cas d’alopécie). Ceci s’explique par le fait qu’à tout moment, environ 90 % de nos cheveux sont en phase anagène : les quelques dizaines de cheveux que nous perdons chaque jour passent ainsi inaperçus.

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